Aloe dichotoma Masson 1776

Publication : Philosophical Transactions of the Royal Society 66: 310, 1776

Description

Aloe dichotoma est une très belle espèce dont la tige se divise par dichotomie à partir d'environ 1 m de haut, donnant à la plante sa forme caractéristique d'arbre au houppier arrondi. Il peut atteindre une hauteur maximale de 9 m pour 90 cm à 1 m de diamètre à la base.

L'épiderme lisse, brillant, réfléchissant la très forte lumière de l'habitat, se transforme avec l'âge en écorce brun-doré, très écailleuse, épaisse, coriace, aux bords coupants.

Les feuilles bleu-vert, lancéolées, charnues, bordées de très petites dents blanchâtres, de 30 cm de long sur 5 cm de large, sont alternes et d'abord implantées à la verticale, puis disposées en rosettes terminales à l'apex des branches après la division.

Les inflorescences, en panicules de 30 cm dressés à l'extrémité des branches, apparaissent en hiver quand la plante a au moins 20 ans. Elles portent de denses épis de fleurs jaunes tubulaires légèrement renflées en leur milieu.
Leur nectar attire différents pollinisateurs : papillons, abeilles, petits oiseaux, notamment des tisserins qui bâtissent entre les branches des nids formant des ensembles de taille impressionnante, mettant ainsi leur couvée à l'abri des prédateurs.
Il attire aussi malheureusement des babouins qui peuvent occasionner de gros dégâts à la plante.

Les fruits sont des capsules renfermant des graines ailées qui seront dispersées par le vent.

Culture

Cette espèce nécessite un substrat très drainant, de préférence entièrement minéral et acide, une luminosité importante toute l'année et doit être tenue hors gel bien qu'elle puisse en théorie supporter de faibles et courtes gelées (jusqu'à - 5°).
Etant à dormance estivale dans son habitat, en culture il est préférable de n'arroser normalement qu'au printemps et en automne et de ralentir, voire suspendre les arrosages par fortes chaleurs ainsi qu'en plein hiver.
La reproduction se fait par semis et ne présente pas de difficultés particulières.

Étymologie

- Aloe : du latin aloe, qui désignait probablement l'Aloe vera (Pline, Historia Naturalis 27: V, vers l'an 77 de notre ère)
- dichotoma : qui se divise en 2.

Habitat

La première mention de cette plante dans la littérature fut faite en 1685 par Simon van der Stel (1639 - 1712), alors gouverneur du Cap.

Elle pousse, en sujets isolés ou en petites populations, en Namibie et au Northern Cap en Afrique du Sud, dans le Namaqualand et le Bushmanland, depuis Brandberg jusqu'à Nieuwoudtville et plus à l'est jusqu'à Upington.

Dans ces régions chaudes et très arides, les précipitations extrêmement réduites (environ 100 mm par an), voire nulles certaines années, sont réparties sur l'hiver.
Les conditions déjà naturellement difficiles, y sont aggravées par les problèmes liés au changement climatique. D'après des études récentes, notamment celles de la biologiste sud-africaine Wendy Faden, on constate une mortalité importante des plantes adultes au nord. Des dispersions de semences semblent gagner très lentement des régions moins hostiles au sud mais ne pourront sans doute pas suffire, ni permettre la colonisation de ces nouvelles zones à temps pour enrayer le déclin de l'espèce
Aloe dichotoma est classé "vulnérable" par l'IUCN.

Anecdotes

- Les boutons de fleurs sont comestibles et leur goût se rapprocherait de celui des asperges.
- Les indigènes utilisent le bois pour de petites constructions et le tronc spongieux, une fois creusé pour y conserver les aliments au frais.
- L'écorce et les branches leur permettent également de fabriquer des étuis pour les flèches, ce qui a valu à la plante son nom vernaculaire d'"arbre aux carquois" (en anglais : quiver tree, en africaan : kokerboom).

Exposition

Vive (luminosité maxi, plein soleil accepté)

Arrosages

Hiver : faible. Été : aucun.

Substrat

Minéral

Publications spécialisées

- H. Bormann & S. Hardy "Aloes of the South African Veld" 1971.
- B. & P. van Wyk "Field Guide to trees of Southern Africa" 1997.
- Urs Eggli "Illustrated Handbook of Succulent Plants" 2001.
- Faden "A demographic study of Aloe dichotoma in the Succulent Karoo" 2002.
- The illustrated Encyclopedia of trees and shrubs" Mobilereference 2008.
- D. Court "Succulent Flora of Southern Africa" 2010.
- Carter, Lavranos, Newton, Walker "Aloe, the Definitive Guide" 2011.
- Grace, Klopper, Gideon, Crouch, Figueiredo, Ronsted, E. van Wyk "A revised generic classification for Aloe" in Phytotaxa 76: 1 (7-14) 2013.

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Fiche créée le 30/07/2019, mise à jour le 01/08/2019.


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