Grant, James Augustus

1827 - 1892
Officier et explorateur écossais qui participa à l'expédition de Speke à la recherche des sources du Nil.
Né à Nairn, en Ecosse, le 11 avril 1827, il suit des études au collège d'Aberdeen où il est notamment formé à la botanique, la chimie, l'histoire naturelle et les mathématiques. En 1846 il rejoint l'armée des Indes, participe à la seconde guerre contre les Sikhs (1848-49) et notamment au siège de Multan et à la bataille de Gujerat au sein du 8e régiment d'infanterie du Bengale, composé d'indiens. Nommé Adjudant en 1853, la mutinerie de son régiment dans le cadre de la révolte indienne de 1857 le fait intégrer le 78e highlanders dont il commande deux sections. Blessé lors des opérations de Lucknow, il est rapatrié en Angleterre en 1858.
Il y retrouve John Hanning Speke (1827-1864), qu'il a connu aux Indes et qui revient de l'expédition de recherche des sources du Nil menée par Richard Francis Burton (1821-1890). Speke et Burton se déchirent sur la question de la source du Nil, le premier estimant l'avoir trouvée avec le lac Victoria, alors que Burton malade, était resté en arrière, le second estimant que les éléments rapportés par Speke ne prouvent rien. Speke monte alors une nouvelle expédition avec l'appui de la Royal Geographical Society.
Speke accepte de prendre comme adjoint Grant, mais lui fait signer un engagement de ne rien publier séparément sans son accord. L'expédition part de Zanzibar en 1860 et doit faire face à de nombreux obstacles. Près du lac Victoria, Speke et Grant se séparent et font route à part. Speke découvre seul les chutes de Ripon, maintenant submergées par un barrage, qui démontrent que le lac Victoria est bien la source du Nil. Après cette découverte, il rejoint Grant et ils poursuivent ensemble leur marche jusqu'à Gondokoro au sud du Soudan avant de rejoindre Khartoum en 1863.
Certains prétendront que Speke s'est volontairement séparé de Grant pour s'attribuer seul le mérite de cette découverte, mais Grant se montrera toujours d'une loyauté sans faille avec Speke et écrira après la mort de ce dernier qu'il n'avait pu l'accompagner en raison de son état de santé, sortant tout juste d'une grave infection. Modeste, Grant ne mettra jamais son rôle en avant alors que son sens du contact, permettant d'obtenir la bienveillance ou le soutien des populations locales, généralement plutôt hostiles, sera pour beaucoup dans la réussite de l'expédition.
Tout au long de ce voyage, Grant accompli également un important et minutieux travail de collecte, notamment botanique, et d'observations, en particulier des populations locales et de leurs us et coutumes. Il contribue fortement par ses observations et ses dessins à la publication par Speke du 'Journal of the Discovery of the Source of the Nile' (1863). Peu après la mort de Speke, survenu à l'occasion d'une chasse la veille d'un débat avec son traditionnel rival, Burton, qui continue de contester les conclusions de Speke en mettant en exergue les insuffisances de ses travaux, Grant publiera son propre récit de l'expédition 'A walk across Africa' (1864).
En 1865, il épouse Margaret Laurie avec qui il aura 5 enfants. Il reprend du service en 1868 dans l'Intelligence Department de la rapide expédition militaire de Lord Robert Napier (1810-1890) en Abyssinie. Après cette campagne, le 7 mai 1868, il quitte le service actif avec le grade de Lieutenant-colonel et se retire dans son village natal où il décède le 11 février 1892.
Grant était titulaire de plusieurs décorations dont celles de compagnon dans l'ordre des chevaliers de Bath, et dans l'ordre de la Star of India, ainsi que la médaille d'or de la Royal Geographical Society. Plusieurs espèces de plantes collectées par ses soins lors de l'expédition de Speke ont également été nommées en son honneur dont Euphorbia grantii, Notonia grantii (= Senecio sempervivus ssp. grantii) et Synadenium grantii, mais aussi des animaux comme la gazelle de Grant (Gazella granti).

Nationalité : écossaise.

Auteur

philippe (contacter l'auteur ou écrire aux admins de l'encyclopédie)
Fiche créée le 26/12/2008, mise à jour le 10/01/2009.


James Augustus Grant
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